6月下旬的一天,太阳刚刚从索诺兰沙漠上升起,马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)站在墨西哥边境不远处的一条机场跑道旁。

他的身边是Facebook工程副总裁杰伊·帕里克(Jay Parikh)和另外几位同事,他们所有人都在注视着伸向地平线的沥青路面。天刚要蒙蒙亮时,他们就到了,但还有比他们更早的。一队Facebook技术人员从午夜就开始进行飞行准备。马丁·戈麦斯(Martin Gomez)就是其中一员,他坐在这座设于亚利桑那州尤马附近的陆军机场另一头的一辆房车里,带领机组人员进行着起飞前的逐项检查。六点多一点的时候,一辆卡车在跑道上滑行了起来,背后拖着一辆巨型金属拖车,上面就载着Aquila号。

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起飞前停在拖车上的Aquila号

Aquila号是Facebook正在设计的一架无人机,目的是为世间的偏远地区提供互联网连接。它由碳纤维制成,翼展超过了波音737客机。随着卡车进入全速行驶状态,Aquila号在机载自动驾驶计算机的指挥下,挣断拖车绑带,直冲云霄。在同一台计算机的指引下,这架无人机在尤马试验场的受限空域飞行了整整96分钟,然后靠着泡沫塑料起落橇在沙漠上着陆。这是Aquila号的首次成功飞行。

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起飞后的Aquila号

团队原计划让无人机在风中和其他气流中飞行半个小时,Facebook航空平台主管戈麦斯说。但由于进展异常顺利,他们延长了飞行时间,让机上的四台发动机、自动驾驶系统、电池和无线电设备收集了更多的数据。

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飞行中的Aquila号

近一年来,戈麦斯及其团队在英国和美国两地,用数架尺寸要小很多的原型进行过23次试飞。但Facebook周四透露,直到6月28日这天,试飞的才是他们真正会用的翼展约43米的全尺寸无人机。这次飞行没有打破任何记录,也没有达到Facebook为它立下的升空高度目标。Aquilla号还不是成品,将来要搭载的太阳能电池板、高空电池和互联网天线等设备还全都没有齐备。但对Facebook以及将互联网普及到每一个角落的伟大事业而言,此次首飞都是一个重大的里程碑。

空降互联网

在谷歌致力于用无人机和高空气球拓展互联网覆盖范围的同时,Facebook则在打造各种装置,包括新型无线天线、激光装置和人造卫星,以拓大网络覆盖面。在此过程之中,两家公司都在向着各自的目标进发。扩大互联网的覆盖面,就是扩大谷歌和Facebook的覆盖面。但这也有助于促进全球沟通,此次沙漠上空的短暂飞行就重要在这里。按照Facebook的估计,目前约有16亿人生活在没有移动宽带的地区。

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Facebook创始人兼CEO马克·扎克伯格,工程副总裁杰伊·帕里克,Aquila号技术项目经理凯瑟琳·库克(Kathryn Cook),以及Facebook联网实验室主管耶尔·马奎尔(Yael Maguire)。

没错,就飞行时间而言,有的无人机比它强多了,航空业咨询公司蒂尔集团(Teal Group)的无人机领域分析师菲尔·芬尼根(Phil Finnegan)如此表示。但这不是关键,他说,因为Facebook无意跟其他无人机制造商竞争。这家社交网络巨头并不打算自营互联网无人机——就像它也不打算自己销售无线天线一样。它只想提供手段,便于大家拓展互联网的覆盖范围。

Facebook计划把无人机和其他互联网设备的蓝图免费开放,这样一来,从地方政府到互联网服务提供商,任何人都可以构建出一种新方法,将网络信号普及到难以企及的地方。Aquila号旨在攀升到天气活动的上方,在平流层中为农村地区提供信号。在某些情况下,这比铺设地面线路更便宜,也更简单。一旦升空,这些无人机就可以把互联网服务播送给地面基站,基站再将信号发送给手机和电脑。或者,人们也可以组建一支Aquila飞行梯队,跳过中转站,直接向手机播送信号。

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Facebook的Aquila号将通过空间光缆——即激光——进行通讯。

Facebook计划用太阳能供电,让这些无人机每次升空之后,都能在空中停留几个月。Aquila号还没有做好这方面的准备,但Facebook表示,就当前版本而言,高空飞行的能耗大约相当于三部吹风机,而海平面飞行的能耗只大约相当于一部吹风机。“我们想尽可能保持低速飞行,”帕里克说。“它体型大、升力足,但不需要很大的推进力。”

目前,Aquila号的运行就像手机一样,靠的是锂离子电池。这次首飞的上升高度约为600多米。但Facebook还计划安装太阳能电池,再接入某种目前尚无明确信息的电池技术,以便攀升到大约1.8万米至2.7万米的高空,那里的温度要低得多。

要飞到此等高度,光靠卡车和拖车是不够的。帕里克说,也许能用热气球把它载到万米高空,但细节仍有待研究。其他有待解决的问题也不少。他们得把通讯载荷组装进去一同测试——把互联网信号播送到地面就靠这些装备了;还得把无人机的飞行成本降下来;着陆方式也有待改进:在此次首飞中,Aquila号就在着陆前发生了“结构故障”。眼下,Facebook的无人机距最终完善还有很多年。但至少,它已经起飞了。


翻译:雁行

来源:WIRED

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