俗话说,专注带来成功。但事实上,研究人员发现,注意力更像是明暗不定的聚光灯,而不是始终如一的激光束。

这项针对人类和猕猴的研究显示,我们的专注力是爆发式的,而非连续的。例如,你似乎在专心阅读本文,但实际上,你的注意力每秒钟都会在集中与不集中之间过渡四次。

这项研究由普林斯顿大学和加州大学伯克利分校的科学家联合开展,研究结果发表在《神经元》杂志上。研究人员发现,在注意力爆发的间隙,我们其实处于分心状态。在分心期间,大脑会暂停手头工作,检查周围环境,看看在注意力的主焦点之外,有没有什么东西可能更加重要。如果没有,大脑会重新聚焦于你正在做的事。

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“大脑无法同时处理周围环境中的所有状况。”普林斯顿大学神经科学研究所副研究员、上述论文的合著者伊安·菲贝尔科恩(Ian Fiebelkorn)说,“于是,大脑发展出了过滤程序,在专注于某些信息的同时,忽略掉其他信息。”

我们之所以意识不到那些间隙,是因为大脑欺骗了我们,让我们对现实的感知如同连续播放的电影。“这是一项重要发现,让我们想到了以往的争论,即感知是否是连续性的。”普林斯顿大学神经科学研究所的心理学教授、这项研究的负责人萨宾·卡斯特纳(Sabine Kastner)说,“我们感知周围环境的方式似乎是连续的。但我们的发现表明,这只是主观感受。其实,我们的感知会有节律性的变化。”

100多年前,普鲁士精神病学家汉斯·伯格(Hans Berger)曾经发现了这种大脑节律的存在。贝格尔从军期间,收到妹妹的一封信,说梦见他从马上跌落,摔断了腿。结果事情真的发生了。

伯格认为这是心灵感应,于是匆匆赶往实验室开始做实验。他发明了脑电图,直接从头皮记录脑电活动。第一幅脑电图显示,脑电波的模式的确具有节律性。虽然科学家知道节律反映了大脑内部的电脉冲,但他们仍不清楚引起节律的原因究竟是什么。

如今,普林斯顿大学神经科学研究所的研究首次证明,这些节律对应着大脑两种不同状态之间的交替。一种状态是专注,另一种状态是分心。在脑电波的波峰,我们的知觉敏感度处于最低水平,而在脑电波的波谷,我们的专注力处于最高水平,此时我们处理环境信息并作出反应的能力最强。

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“我们的发现具有突破性意义,因为它们提供了大脑节律与行为结果息息相关的确凿证据。”卡斯特纳说。

那么,大脑为什么要让我们经历如此快速的注意力脉冲?研究人员认为,这相当于一种进化优势。菲贝尔科恩说,“以前的生存环境更加危险,你必须时刻保持警惕,始终留意周围是否有猛兽出没。”

而在现代生活中,大脑的这种特点可以让我们在过马路时,意识到有车辆靠近。从这个意义上来说,不管是以前还是现在,聚光灯般的注意力都对我们的生存至关重要。

不止是人类拥有这样的特征。对猕猴的研究得出了几乎完全一致的发现,这说明,其他很多动物的注意力也许都存在这种节律模式。

卡斯特纳认为,这项研究的结果或许还有助于治疗注意力缺陷多动症(ADHD)患者。她推测,大脑节律和注意力相关疾病之间也许存在关联。

“正常的大脑会在专注和分心这两个状态之间交替,但不管是专注型ADHD还是分心型ADHD,这两个状态之间不会产生交集。”她说,“原因可能是因为,受到ADHD影响的大脑不能在两种注意力状态之间保持平衡,而是陷入其中一种状态无法自拔。”

虽然ADHD药物的具体疗效机制尚不清楚,但此类药物或许有利于平衡大脑节律。卡斯特纳说,这项研究开启了一扇大门,今后也许可以利用非常简单的节律疗法,来重新训练ADHD患者的大脑。

菲贝尔科恩则预见到了这项研究将会给企业带来的好处。“企业有可能对脑电波进行分析,预测一个人什么时候更容易分心。”他说,“营销人员可以利用我们的注意力波动,让我们分心,去观看他们的广告或者网页。”

在这个假消息泛滥、各种网络现象充斥的时代,这听起来或许令人不安,但也给了你一个好借口,来解释你为什么在工作时会分心去看最新的Netflix电影推荐。不妨把它视为进化优势所产生的不可避免的副作用吧。


翻译:于波

校对:李莉

编辑:漫倩

来源:Wired

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