备受期待的SpaceX重型火箭首飞即将揭幕。过去几周,伊隆·马斯克(Elon Musk)的这家公司一直在佛罗里达州卡纳维拉尔角,为“猎鹰”重型火箭的发射做着准备。它公布了这枚火箭矗立在发射台上的照片,多年来的筹备和期待渐渐达到了高潮。

既然如此,人们为什么还在谈论几天前SpaceX的一次发射任务呢?

美国时间1月7日周日晚上,在佛罗里达州卡纳维拉尔角,SpaceX把美国政府的机密卫星Zuma送入了近地轨道。该公司直播了此次发射,但很快就切断了直播,以保护这次任务的机密性。Zuma卫星搭乘“猎鹰9号”火箭升空,随后,一级火箭成功返回地球。制造这颗卫星的军工企业诺斯洛普·格鲁门公司(Northrop Grumman)不出意外地三缄其口,因为这是机密任务。SpaceX在社交媒体上公布了一些发射照片,人们由此认为,发射应该是取得了成功。

但1月8日晚,Zuma卫星发射失败的消息开始流传。SpaceIntelReport.com编辑彼得·彼德塞尔丁(Peter B. de Selding)在Twitter上援引知情人士的话说,Zuma卫星与猎鹰9号上级火箭分离后,“可能死在了轨道上”。此后,Ars Technica、《华尔街日报》和彭博社也纷纷引用匿名知情人士的话,报道了类似的消息。《华尔街日报》和彭博社报道称,据信Zuma卫星与二级火箭分离失败,已落入大气层。

SpaceX 1月8日声称,公司这边的任务一切顺利。该公司一位发言人表示,“我们不对这种性质的任务发表评论,但到目前为止,对数据的分析显示,猎鹰9号运转正常。”诺斯洛普·格鲁门公司只是说,“我们不能对机密任务发表评论。”

值得指出的一点是,到目前为止,所有新闻报道都表示,发射失败的消息来自于匿名知情人士。但由于诺斯洛普·格鲁门公司没有提供官方说法,因此,Zuma卫星的命运仍将不得而知。只不过,新闻报道以及SpaceX和诺斯洛普·格鲁门公司语焉不详的声明依然无法平息人们的猜测。

也许这就是SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)在1月9日发表一封更长声明的原因。“澄清:检查了至今为止的所有数据后,猎鹰9号在周日晚上表现一切正常。如果我们或其他人根据以后的检查发现了任何问题,我们将及时公布。”肖特维尔说,“与本声明不符的消息肯定不实。由于载荷的机密性,我们不便发表进一步评论。”

很可能猎鹰9号的确表现正常,但载荷未能与上级火箭分离。按照《连线》杂志记者罗宾·西曼加尔(Robin Seemangal)的说法,诺斯洛普·格鲁门公司提供了将Zuma卫星固定在猎鹰9号上的接合器。如果该设备发生故障,错在诺斯洛普·格鲁门公司,而不是SpaceX。

诺斯洛普·格鲁门公司发言人在1月9日拒绝发表评论。

外界对Zuma卫星所知甚少。诺斯洛普·格鲁门公司曾表示,美国政府雇佣SpaceX发射这颗卫星,但不知道是由哪个机构来负责这颗卫星的运营。

Zuma卫星是SpaceX第三次发射涉及国家安全事务的载荷。该公司去年5月发射了美国国家侦察局的一颗卫星,在去年9月发射了美国空军的X-37B航天飞机。

肖特维尔说,Zuma任务不会影响SpaceX未来几周的发射计划。尽管Zuma卫星的命运让一些人有点分心,但SpaceX似乎正在全力准备猎鹰重型火箭的发射。1月10日,这枚火箭被推上发射台,准备进行引擎点火测试,这是正式发射前的一个重要环节。如果顺利通过测试,SpaceX将确定猎鹰重型火箭的首飞日期。不同于Zuma卫星的发射,公众届时将可以观看猎鹰重型火箭的发射过程,不管是成功入轨,还是半空爆炸。


翻译:于波

来源:The Atlantic

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